Living in a ‘Hot Spot’

Nang una akong dumating sa Saudi Arabia noong taong 1987, medyo malala na ang digmaan sa Middle East – Iraq contra Iran.  Ang Iraq noon ang pinapanigan ng Estados Unidos.  Nauso ang palitan ng scud missiles.  Makalipas ang mahigit na isang taon, ang Iraq ay nilusob at inangkin ang Kuwait na noon ay isang tahimik at independiyenteng estado.  Dahil sa mataas na antas ng ekonomiya at pamumuhay, idineklara ng Iraq (under Saddam Hussein) na ito ang ikapitong lalawigan ng Iraq.  Maraming Kuwaitis ang nagsilikas at nagpuntahan sa karatig na bansang Saudi Arabia.  Kinupkop ng mga Saudis ang mga Kuwaitis, kasama ang ilang mga domestic helpers na karaniwa’y Pinay at Indonesian.  Ang karamihan sa kanila ay tumirang pansamantala sa mga Iskan buildings sa Al Khobar, Dammam, Jeddah at Riyadh.  These were actually housing units built by the Saudi government for their people.  It was chaos everywhere.  I remember one time a scud missile from Iraq hit one of our company accommodations in Riyadh.  Then in the Eastern Province, a “stray” scud missile hit one of the compounds in Al Khobar where the U.S. military personnel were staying.  There were some casualties in these hits.

Saudi Arabia is surrounded on most of its northwestern border by Jordan and on the northeast by Iraq and the re-established State of Kuwait; while in the south, lies one of its recent enemies, Yemen.  Along its eastern fringes, lie the friendly nations of Bahrain, Qatar, the United Arab Emirates and Oman. Across the Gulf (whether you call it Arabian or Persian Gulf really doesn’t matter) is its fiercest nemesis, Iran.

Sa loob ng halos tatlong dekada kong pagtatrabaho at pagtira dito, naranasan ko ang maraming pagkakataon na ang panganib ay nasa paligid lamang.  Sa Jeddah noong early 1990s, ay kasama namin sa aming compound ang mga lalaki’t babaeng piloto, copilots, navigators at mga flight engineers na mula sa US, bukod pa sa mga paramedics at mangilan-ngilang entertainers na paminsan-minsan ay sumusulpot sa aming malaking auditorium.  Dahil ang tirahan ko noon ay malayo sa city proper, well-guarded ang compound – may machine gun sa may main gate na napapaligiran din ng mga sandbags at may mga guwardiyang Saudi na armado.  Nagkalat din sa perimeter fence ang CCTV cameras.  Para kaming nakatira noon sa military camp dahil kabikabila ang mga nakaunipormeng sundalo at mga US Air Force personnel.  Naging normal din ang takbo ng aming buhay kahit ganito ang situwasyon sa paligid.  Araw-araw naman ay walang laman ang mga pahayagan dito kundi ang mga paglusob sa Iraq ng mga Allied forces.

Nang matalo na si Saddam Hussein, nagkarooon naman ng malaking problema sa mga Al Qaeda, sa loob at labas ng Saudi Arabia.  Sa Yemen, may binombang isang barkong military ang mga jihadists.  Jihad ang tawag nila sa kanilang ideolohiya – isang pakikidigma laban sa mga tinatawag nilang “infidels” o hindi kaisa sa kanilang pananampalataya.  Tinatawag din naman silang extremists o fundamentalists dahil sa kaibang uri ng Islam na kanilang ipino-promote at inihahasik sa mga kabataan.

MidEast map

Ang pagkakadakip at pagkakapatay kay Osama Binladen, na siyang pinaniniwalaang utak ng pagpasabog sa World Trade Center (WTC) noong 2001, ay isa sa  mga naging mitsa ng paglago pang lalo ng Al Qaeda, ang pagkakaroon ng mga iba pang factional groups within its ranks at ang pagsisimula ng Al Qaeda in the Arabian Peninsula (AQAP).  Ginamit din itong propaganda at modelo ng Al Shabab sa Somalia, ng Boko Haram sa Nigeria at Chad, ng Taliban sa Afghanistan at Pakistan, ng Hezbollah ng Iran sa timugang Lebanon, ng Hamas na namamayagpag sa Palestine at kumikitil ng buhay ng mga Israeli halos araw-araw, ng kidnap-for-ransom na grupo ng Abu Sayyaf sa bandang timog-kanluran ng Pilipinas, at lately ng Islamic State caliphate sa northeastern part ng Syria at northwestern part ng Iraq.

Sa ngayon ang problema ng Saudi sa Yemen ay ang mga tinatawag na Houtis na ang akusasyon ng ilan ay mga pakawala at doktrinado sila ng bansang Iran para guluhin ang mga katutubo.  Ang mga Yemeni ay likas na mababait, especially sa mga Pinoy.  Sila ang mga karaniwang namamahala ng mga shops o tindahan dito sa Saudi.  Karamihan sa kanila ay marunong mag-Tagalog kapag Pinoy ang mamimili. Subalit nang magkaisang muli ang North and South Yemen, medyo hindi naging maganda ang relasyon ng Yemen at ng Saudi Arabia.  Maraming mga Yemenis ang pinauwi (repatriated). Later on, nagkaroon ng panibagong giyera sa Yemen at pumasok ang Saudi Arabia, kasama ng US, at pinagbobomba ang mga inaakalang pugad ng mga Houtis sa Yemen. Habang dito naman sa Eastern Province ay may mangilan-ngilan ding sporadic skirmishes at pagpapasabog na ginagawa ang mga Shi’ite Muslims.  Ang Saudi Arabia ay dominado ng mga Suni at ang mga Shi’ites ay marginalized.  Pareho rin ang kalagayan ng mga Shi’ites sa Bahrain.  Ang mga Shi’ites (mula sa salitang Shia) ay mostly nasa Eastern Province, sa mga bayan ng Al Qatif, Hofuf, at Khafji.  From time to time, ay may mga checkpoints na ginagawa dito kapag may mga suicide bombing na nangyayari.  Kailan lamang ay may nag-suicide bombing sa tabi ng U.S. Consulate sa Jeddah at sa may tabi ng Prophet’s Mosque sa Madinah (Medina).  It’s really a bit scary here sometimes, but life goes on normally after each blast.  The papers may be full of explosive news about this radicals and jihadist activities, but we just shrug off our shoulders and continue with our daily chores as if nothing happened at all.

Another thing worth mentioning, although it’s not that impossible to happen, is the chaos going on in parts of Syria and Iraq, which are both just beyond the northern borders.  It’s just lucky enough the main war zone is within the upper north of these countries.  The self-proclaimed IS caliphate, which no country has ever recognized so far, is continuing to attract and inject its venom to young Muslims all over the world via the internet and social media.  And it has spilled out to its neighboring countries like Saudi Arabia, Libya, Egypt, Tunisia and Yemen.  And it’s actually happening.  More and more suicide bombers affiliated with IS (the latest evolution of ISIL and ISIS or Daesh in Arabic) are trying to end their lives here by doing some “heroic deeds” which would eventually (as they believe) send them straight to Paradise.  But more and more innocent lives are killed by their ideology.  Belgium, France, Germany, Turkey, Kazakhstan, UK, and even the USA, have experienced being caught up in the IS maelstrom. There’s no place that is safe enough in this world nowadays. But as I have stated earlier, life continues as usual.  Being in the middle of a hot spot is like being in the eye of a storm or a hurricane – it’s quiet and normal, without any hint of the troubles spinning around it! Ned Samar

Advertisements

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s